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Zaphod Beeblebrox dans "Le guide du voyageur en auto-stop dans la galaxie" utilisait des lunettes de soleil conçues pour devenir complètement noires au premier signe de danger, l'empêchant ainsi de voir tout ce qui pourrait l'alarmer. Cela signifie cependant que vous ne voyez absolument rien, y compris là où vous allez !

Pour l'instant, c'est bien sûr de la fiction mais il est possible de fabriquer des lunettes qui passent de la transparence à l'intérieur et s'assombrissent à l'extérieur.

C'est Corning qui a développé les lunettes de soleil et les verres correcteurs qui s'assombrissent lorsqu'ils sont exposés au soleil à la fin des années 60. Elles sont devenues populaires sous le nom de Transitions dans les années 90. La popularité du son Transitions a conduit à les appeler Transitions en général, au lieu du terme correct photochromique ou photochromatique, car il s'agit d'un type de réaction chimique que les verres subissent aux rayons (UV) ou ultraviolets.

Un verre photochromique contient des millions de molécules de pigments, comme l'halogénure d'argent ou le chlorure d'argent, qui y sont incorporées. Ces molécules sont transparentes à la lumière visible là où la lumière UV est absente, ce qui est normal pour l'éclairage artificiel. Lorsqu'elles sont exposées aux rayons UV, par exemple à la lumière directe du soleil, les molécules subissent un processus chimique qui les fait changer d'apparence. Cette nouvelle structure moléculaire absorbe une partie de la lumière visible, ce qui entraîne un assombrissement des lentilles. L'intensité des rayons UV a un effet sur le nombre de molécules qui changent de forme.

Lorsque vous entrez et sortez de la lumière UV, un processus chimique différent se produit. L'absence de rayonnement UV fait que les molécules reprennent littéralement leur forme initiale, ce qui entraîne la perte de leurs propriétés d'absorption de la lumière. Le processus complet de va-et-vient se produit très rapidement.

Corning a fabriqué ses produits originaux PhotoBrown et PhotoGrey en verre, et les molécules sont réparties uniformément sur l'ensemble de la lentille. Cette méthode a posé des problèmes dans les lunettes de prescription où les différentes parties du verre étaient d'épaisseur variable. Cela signifiait que les parties les plus épaisses du verre apparaissaient plus sombres que les parties les plus fines. Avec la popularité des lentilles en plastique, une nouvelle méthode a été mise au point. En immergeant les lentilles dans une cuve chimique, les molécules photochromatiques sont absorbées à une profondeur d'environ 150 microns dans le plastique. Cette méthode est bien meilleure qu'un simple revêtement, qui ne devrait normalement pas dépasser 5 microns d'épaisseur et qui ne fournirait donc pas assez de molécules pour rendre les lentilles aussi foncées que nécessaire. Transitions utilise ce procédé sur les verres en plastique et est le premier fabricant de verres photochromiques.

Il est important de noter que, comme les verres photochromiques réagissent à la lumière UV et non à la lumière visible, il y a des circonstances dans lesquelles l'assombrissement du verre ne se produira pas. C'est le cas, par exemple, d'une voiture. Comme le pare-brise en verre bloque la plupart des rayons UV, les lentilles photochromiques ne s'assombrissent pas. C'est pourquoi la plupart des lunettes de soleil avec des lentilles photochromiques ont également une certaine teinte déjà appliquée sur elles.

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